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[VIAJES] India – Gulmarg : No sabía que podía esquiar aquí

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No todos los días tienes la oportunidad de esquiar en uno de los lugares más excitantes e inusuales del mundo – James Mitchell hizo justamente eso. Conozca su último viaje y su experiencia esquiando en Gulmarg, India.

Dile a la gente que vas a esquiar en la India, y es seguro decir que tendrás más de unas cuantas cejas levantadas. Podría albergar parte de la cordillera más alta del mundo, pero desde el punto de vista turístico, el país es aún más conocido por su patrimonio cultural, sus playas y su historia como parte del Imperio Británico, más que por su nevada. Sin embargo, dejando atrás los trillados caminos de mausoleos y mezquitas de Delhi y Agra, olvídese de las playas bordeadas de palmeras de Kerala, y con un promedio anual de nevadas de catorce metros, las laderas de la cordillera Pir Panjal en el Himalaya occidental son un paraíso para los amantes de los deportes de nieve.

ski india

O eso habíamos oído. Después de casi 21 horas, 3 vuelos y algunas miradas muy extrañas en Delhi cuando le dijimos a la gente que nuestras bolsas de gran tamaño eran para el equipo de esquí, aterrizamos en Srinagar. Luego, dejando atrás la ciudad más grande del estado indio de Jammu y Cachemira, nos embarcamos en el viaje de 50 km hasta la estación de montaña de Gulmarg.

India y el esquí

 

Nadie puede argumentar que esquiar en Gulmarg o incluso llegar a él es conveniente. Situado cerca de la línea de control militar entre la India y Pakistán, el Ministerio de Asuntos Exteriores y del Commonwealth del Reino Unido desaconseja actualmente todo viaje al estado de Jammu y Cachemira, y una presencia militar era evidente casi tan pronto como nuestro avión tocó el suelo. Pero si hubiésemos querido la comodidad, habríamos aprovechado cualquiera de los complejos turísticos de Europa justo en nuestra puerta y con varias temporadas entre nosotros, así como semanas de vacaciones con la familia y los amigos, yo y mi compañero para el viaje, queríamos algo diferente.

skiar en gulmarg

A medida que el esquí y el snowboard crecen en popularidad y los fabricantes siguen introduciendo el esquí de fondo en la corriente dominante, nos encontramos entre un número creciente de esquiadores que buscan el próximo destino por descubrir o la aventura fuera de los circuitos habituales en la búsqueda de pistas vacías para dar esos largos y profundos giros que vemos en las películas de esquí.

Atrapando la cola de un sistema de tormentas de clima cálido cuando llegamos a Gulmarg, empapados hasta la piel por la lluvia y, como resultado de que nuestro transporte no podía continuar, arrastramos nuestras bolsas los últimos 100 metros cuesta arriba hasta nuestro hotel. Una vez que desempacamos nos dirigimos al Global Hotel para encontrarnos con nuestro guía durante la semana.

ski por gulmarg

Gulmarg cuenta con una infraestructura completamente nueva para el destino turístico y comercial que la mayoría de los esquiadores experimentan. Con sólo una góndola, dividida en dos fases y un telesilla de cuatro personas, uno podría preguntarse por qué alguien viajaría medio mundo para esquiar aquí. En lugar de ofrecer a los esquiadores millas de pistas, la montaña se divide en dos áreas: la “Zona Verde” controlada por las avalanchas, y más allá de eso, la “Zona Roja” no vigilada. Ninguna de las dos zonas está listada, y colectivamente, ambas ofrecen posibilidades ilimitadas para aquellos que buscan pistas de polvo intacto.

skiar en la India

 

Inevitablemente, por lo tanto, una buena guía es altamente recomendable. La nuestra durante la semana fue Billa Bakshi, dueña y guía principal de Cachemira Heliski y uno de los hombres más conocidos y populares de Gulmarg. Billa nació en Gulmarg, y esquiar desde los 4 años se convirtió en el primer guía de esquí cualificado en la India. Como con cualquier otro esquí de travesía o fuera de pista, otro debe ser equipo de avalancha; sin él, usted será devuelto a Goldola por la patrulla de esquí. No es que esto fuera una preocupación para nosotros en nuestro primer día. Con la montaña no jugando al balón y la segunda fase de la góndola cerrada durante los cinco días anteriores debido al clima y a la persistencia de algunas nubes bajas, se mantuvo así. A pesar de las fuertes avalanchas de la patrulla de esquí, pasamos tiempo repasando nuestras habilidades de rescate de avalanchas y esquiamos algunas vueltas de la telesilla con poca visibilidad.

Fue nuestra primera lección de esquí indio; que una mente abierta y un sentido de aventura probablemente te llevará hasta la telesilla, pero esa paciencia (no es un atributo con el que a menudo se bendice a mí mismo o a mi compañero de esquí) no te llevará a subir a la montaña y hacer clic en tus esquís en la imponente sombra de los 4.300 metros del monte Aphawat. En nuestro caso, esa paciencia fue desafiada cuando despertamos al día siguiente para despejar cielos, sin nieve de la noche a la mañana, y nos acercamos con un mayor optimismo, esperando en fila a las 9 am cuando nos dijeron que la segunda fase de la góndola se abriría en breve cuando estallaron las avalanchas controladas en la distancia. Cuando los minutos se convirtieron en horas y una espesa nube de niebla pasó por el valle, nos dijeron que nos veríamos obligados a esperar otro día para experimentar Gulmarg en todo su potencial.

esquí India

 

Afortunadamente, sin embargo, no fue una mañana completamente desperdiciada. En la cola, conocimos a varios australianos occidentales, británicos y rusos, demostrando que el turismo deportivo de nieve está cobrando impulso en la zona. Algunos, como nosotros, visitaban el complejo por primera vez, pero muchos regresaron, ocupando su lugar entre un grupo de muertos que han estado regresando a estas montañas sagradas durante años. Olya, una rusa que trabajó por primera vez en uno de los bares del hotel hace 9 años, ha estado regresando de vacaciones desde entonces, contándonos historias de perderse en el campo. Will y Mitch, los australianos que han estado aquí durante los últimos dos meses como parte de un equipo de filmación que hace un documental sobre los esquiadores y guías locales de Gulmarg, saludan a todos los que están en la cola como si fueran viejos amigos.

Nuestra determinación de llegar a la montaña se estableció, tomamos nuestro lugar entre la comunidad de punto apretado, y se unió a ellos esa noche para la charla semanal de concienciación sobre avalanchas por el jefe de la Patrulla de esquí, Luke Smithwick, en un hotel cercano. Sentados entre los trabajadores locales, los veteranos que regresaban y otros novatos con cara fresca, escuchamos atentamente mientras explicaba los peligros relativos del espectacular terreno de Gulmarg y las condiciones actuales de la manta de nieve.

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A la mañana siguiente, la montaña nos entregó lo que habíamos viajado hasta aquí. Con el deseo de ir sin las resacas que tan a menudo vienen con una noche en los Alpes (Gulmarg es en gran parte una población musulmana por lo que el alcohol es limitado aparte de unos pocos hoteles), ascendimos a la segunda fase de la góndola a las 8:30am y comenzamos nuestro ascenso a 3.979m en una de las góndolas más altas del mundo. Este era el momento que esperábamos. Una simple travesía a la izquierda o a la derecha lo lleva por la cima de la cresta de la montaña, por encima de sus impresionantes tazones llenos de polvo. En el momento anterior al descenso, con los Himalayas a tus pies, se te presentan 1.000 metros verticales de giros frescos y profundos, una vista que incluso los esquiadores acostumbrados a lo mejor del backcountry europeo sólo pueden imaginar. Fuimos a esquiar por las colinas, surcamos profundos tazones de pólvora, navegamos por árboles de papel muy espaciados, saltamos de los labios del viento y cruzamos por praderas abiertas, cada vez regresando a la estación central más sin aliento que la anterior.

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Sin embargo, incluso los esquiadores en el paraíso no pueden correr en vacío y, millas de los bares de esquí après, lugares de comida rápida y alta cocina de Europa, cada día nos detuvimos en la Dhabas local para el té dulce de Cachemira y paratha recién cocinado para alimentar nuestros cuerpos por la tarde.

Aunque el esquí en Cachemira es relativamente desconocido para la mayoría de los occidentales, los ascensores Poma que dan servicio a las pistas infantiles del pueblo se llenan con el ajetreo y el bullicio de los trineos de madera de Cachemira y los ricos turistas indios, que vienen aquí para disfrutar de las fantásticas vistas todos los fines de semana durante años.

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Es bien sabido que la región tiene una historia turbulenta, pero a pesar de la reciente estabilidad, Billa nos informó que las protestas del verano pasado habían tenido un gran impacto en el turismo de Gulmarg. Con un número de visitantes reducido el año pasado, no ha podido llevar a cabo su operación Heliski por primera vez desde 2010.

Sin embargo, disfrutamos de una acogida más cálida que la que recibiríamos en cualquier complejo turístico europeo, y ciertamente de una región que se ha visto sumida en turbulencias políticas dentro de la memoria viva de la mayoría de los habitantes locales. Billa está lejos de ser el único empresario local que se ha visto afectado, no es que te hayas dado cuenta de las caras sonrientes que nos saludaron en nuestra caminata hasta el mercado de la aldea, con personal del ejército y ciudadanos deseosos de saber de dónde éramos, cómo estábamos disfrutando de Cachemira, los nombres de nuestros jugadores favoritos en el equipo de críquet de Inglaterra y, lo que es más importante, pidiéndonos que les dijéramos a todos nuestros amigos en casa que también visiten Gulmarg.

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Después de 9 días, nuestra última mañana nos vimos despertar a cielos más despejados, y sin nevadas significativas en los últimos 4 días, nos pusimos nuestras pieles y pasamos al modo de excursión para hacer el ascenso de 300 metros a la cima del Monte Apharwat, para acceder a algún terreno no trazado alrededor de la parte posterior de la cima. Después de más o menos una hora de caminata sin aliento, con los pulmones y las piernas ardiendo, llegamos a un aspecto amplio, intacto y de orientación norte que nos permitió tallar, cortar y arrastrarnos a través de 20-30cm de nieve fresca todo el día. Desde allí esquiamos a través de extensos campos de nieve en polvo abiertos, pueblos agrícolas utilizados en el verano y con pistas arboladas perfectamente espaciadas, hasta la pista de tierra que lleva a una de las varias bases militares que dispersan la zona. Después de un breve intercambio con algunos de los oficiales de la patrulla del Ejército, que decidieron ponerse en desacuerdo con nuestra presencia, a pesar de ser el lugar de recogida para una popular ruta de backcountry, Billa había arreglado un taxi para llevar nuestros cuerpos, agotados y adoloridos, en el corto viaje de regreso a la aldea.

 

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Dejando Gulmarg al día siguiente, dejamos atrás un resort que todavía no ofrece las ventajas y beneficios de los resorts a los que muchos de nosotros estamos acostumbrados, aunque esto está cambiando lentamente con desarrollos de alto nivel como el Kyber Resort & Spa y The Vintage Hotel emergiendo en los últimos años. En cambio, lejos de las multitudes en Europa y América del Norte, Gulmarg ofrece los riesgos y recompensas únicas de la naturaleza salvaje, y es tentador ignorar las peticiones de los aldeanos, y aconsejar fervientemente a todos y cada uno de los esquiadores ávidos que conozco de visita.

Pero Gulmarg es único en más de un sentido. No ofrece nada para todo el mundo, su esquí no es indulgente o fácil, y si eres uno de los esquiadores y snowboarders que buscan la próxima aventura para escapar de la rutina de los viajes de invierno a los Alpes, entonces sería imposible no prestar atención a las peticiones de los lugareños y muy recomendable ir a visitar.

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